Alice Coachman

Ni siquiera ganando el primer oro olímpico afroamericano consiguió quebrar el techo de cristal de las barreras raciales.

1920. Estado de Georgia. En el profundo sur de Estados Unidos una niña de diez años, la quinta de diez hermanos, compagina su trabajo en los campos de fruta y algodón con la asistencia a una precaria escuela para negros. Pero la pequeña Alice quiere correr. Corre por los campos y caminos polvorientos. Descalza. Porque no había dinero para un par de zapatillas y tampoco podía hacerlo en una pista de atletismo. Y menos una chica. Estaban reservadas para los blancos.

Alice Coachman
Alice Coachman, oro en Londres 1948 en el salto de altura

¿Porqué es una ‘Outsider’?

Nacida en Albany, Georgia, en 1922 (o 1923 según otras biografias), Alice Coachman participó solamente una vez en unos Juegos Olímpicos, los de Londres de 1948,  donde se colgó el oro en el salto de altura. Llegó a estos después de haber ganado 10 títulos nacionales consecutivos, de 1939 a 1948. Rompía récords en el campo del atletismo pero el color de su piel todavía era un obstáculo para un reconocimiento completo. Las reticencias y las envidias de la clara hegemonía blanca en el deporte no tardaron en aflorar.

A su vuelta, fue recibida por el presidente Harry Truman en la Casa Blanca donde se había preparado una fiesta y en Albany se organizó un desfile pero la segregación racial todavía era muy presente. El alcalde de la ciudad se negó a darle la mano. La concepción de la supremacía blanca se veía cuestionada por el hecho de que los afroamericanos conseguían hitos deportivos. En 1936, Jesse Owens había conseguido cuatro oros en los Juegos Olímpicos de Berlín. Ante Hitler y su supremacismo de la raza aria.

En el Auditorio donde fue recibida y aplaudida tuvo que entrar y salir por una puerta lateral distinta a la que utilizaban los blancos.

“Teníamos segregación, pero para mí no era un problema porque había ganado eso (la medalla). Era cosa suya aceptarlo o no”

Alice Coachman
17 de agosto de 1948. Alice Coachman llega a Nueva York en el U.S.S. Washington tras conseguir la medalla de oro en el salto de altura en los JJ.OO. de Londres

Londres 1948. Los Juegos de la austeridad

Solamente se han suspendido tres veces los Juegos Olímpicos. Y ha sido por las guerras mundiales. La edición de 1916 que debía celebrarse en Berlín se suspendió por la I Guerra Mundial y las ediciones de Helsinki 1940 y Londres 1944 por la II Guerra Mundial. Una vez finalizada la contienda bélica en 1945, el COI designó a Londres como próxima sede de los Juegos Olímpicos de verano y con solo tres años para organizarlos. En 1948 la población británica no estaba para muchas fiestas. Sólo pensaban en resarcirse de los destrozos provocados por los bombardeos. Se les denominó los ‘Juegos de la austeridad’ ya que todas las competiciones se realizaron en el estadio de Wembley y las de remo y piragüismo en el río Támesis.

Juegos Olímpicos de Londres 1948
Juegos Olímpicos de Londres 1948

Los participantes tuvieron que dormir en barracones del ejécito que todavía no se habían desmontado. En cuestión de marcas también fueron bastante pobres: muchos atletas habían muerto durante la guerra o no se habían podido entrenar en condiciones. Duraron del 29 de julio al 14 de agosto de 1948, a los alemanes no se les permitió participar y destacó el checo Emil Zatopek que se llevó el oro en los 10.000 m. y la plata en los 5.000 m. siendo el Lacrosse, deporte muy extendido actualmente en las universidades americanas, el deporte de exhibición.

Alice Coachman, en el podio
Alice Coachman, en el podio de Londres 1948

Alice Marie Coachman se colgó la preciada medalla en el salto de altura con una marca de 1,68 cm. con 24 años por delante de Dorothy Tyler, británica, plata y Micheline Ostermeyer, francesa, bronce. Otro dato importante: un año antes, Jackie Robinson, afroamericano nacido en Georgia, debutó para los Montreal Royals, filial de los Dodgers, en las Grandes Ligas de baseball lo que supuso una revolución en un deporte claramente para blancos hasta entonces. Robinson jugaba en la Negro League para los Kansas City Monarchs.

Alice Coachman
Equipo olímpico femenino que participó en los Juegos Olímpicos de Londres de 1948

Repercusiones sociales

Al tomar la decisión de retirarse de la competición a los 26 años, enfocó su trabajo a dar visibilidad a la comunidad negra apoyando iniciativas sociales de reconocimiento en el deporte. En el campo de la publicidad también fue una pionera al protagonizar, cuatro años después del oro de Londres, el primer anuncio de Coca-Cola dirigido a los afroamericanos con Jesse Owens en el mismo cartel.

Alcie Coachman Jesse Owens
Alice Coachman y Jesse Owens en el anuncio de Coca-Cola

En los Juegos Olímpicos de Atlanta de 1996 fue reconocida como una de las 100 mejores atletas olímpicas de todos los tiempos y fundó la Alice Coachman Track & Field Foundation para apoyar a los atletas negros que no tienen recursos para practicar deporte.

“Di fuerza a las mujeres negras a trabajar más y luchar más por sus sueños, no sólo en el atletismo. Si no hubiera conseguido el oro en los Juegos de Londres, nadie hubiera seguido mis pasos”

Alice Coachman
Alice Coachman, con la medalla de oro conseguida en los JJ.OO. de Londres 1948. Murió en 2014 en su casa de Albany, Georgia, el 14 de julio de 2014

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