Darwen FC - Fergus Suter

En el otoño de 1878 rompieron las normas amateurs del fútbol al fichar por el Darwen procedentes del Partick escocés.

Esto va de la lucha de clases y del nacimiento del fútbol profesional. La minoría selecta burguesa, resguardada tras los muros de las elitistas escuelas inglesas donde se practicaba el ‘rugby football’ desde mediados del siglo XIX se opusieron, en la incipiente práctica de un juego con un balón, a que los jugadores fueran pagados por jugar. Argumentaban que se perdería la esencia. En realidad, su temor residía en pensar que perderían el monopolio del juego ante los obreros que empezaban a abarrotar las ciudades industriales del norte de Inglaterra.

¿Por qué son unos ‘Outsiders’?

Cambiaron el juego. Impulsados por vivencias personales diferentes, Fergus Suter y James Love, se desplazaron desde su natal Partick, un suburbio de Glasgow hasta Darwen, 320 kilómetros al sur, cerca de Manchester.

Gracias a sus buenas habilidades al jugar con los pies, lo hicieron para buscar un nuevo trabajo en una época convulsa. La visión de James Walsh, financiero y propietario del Darwen FC y del molino local que, para asegurarse un buen resultado en la FA Cup decidió fichar a los dos escoceses que podían mejorar su equipo ante el Old Etonians, el prestigioso equipo de Eton College, hizo el resto.

Old Etonians vs Blackburn Rovers
Old Etonians vs Blackburn Rovers. FA Cup. Foto: FA Assoc.

James Love. Escapando de las deudas.

Cuenta el historiador del fútbol escocés Andy Mitchell que la figura de Fergus Suter eclipsó a James Love, cuando el joven Love tiene mucha más importancia de la que le han reservado los libros de historia del fútbol.

Love era hijo de un contratista de obra que en sus ratos libres jugaba de delantero en un equipo formado en Partick. Pero el germen de todo es un mezclador de colores de la industria de tejidos llamado William Kirkham (1854-1909). Apreciado por su específico trabajo, Kirkham se desplazó desde Darwen a Partick en 1875 fundando el club junto a los hermanos Suter, los hermanos Love, William Struthers, Keay, McGaw y Andrew Stewart.

A partir de principios de 1876 se sucedieron varios partidos trasfronterizos entre los escoceses y los equipos del Lancashire como el Darwen, el Blackburn Rovers, el Turton y el Bolton en el triángulo que forman las ciudades de Liverpool, Manchester y Blackburn. Este intercambio permitió que los talentosos jugadores escoceses acabasen en las filas de equipos del Lancashire como William Struthers que acabó en el Bolton además de Love y Suter en el Darwen. Kirkham volvió a Darwen en 1877 y siguió jugando para el equipo local del que procedía.

James Love
Nota de periódico de la bancarrota de la empresa de James Love. Courtesy by Andy Mitchell

Nos situamos a mediados de 1878 cuando James Love pasa por varias dificultades económicas como contratista de obras de limpieza, el negocio de obras de su padre se hunde y acuciado por las deudas, se declara en bancarrota y debe presentarse al juzgado. Al no personarse, el sheriff local ordena el arresto del joven James. A primeros de octubre de 1878, Love abandona Partick y se desplaza hasta Darwen donde conocía a varios jugadores en busca de un nuevo trabajo y una nueva vida. Sus pertenencias y propiedades son subastadas.

En Darwen encuentra un trabajo en el molino de James Walsh y un sitio en el equipo local. Haciendo pareja con Tommy Marshall, excelente atleta con numerosos trofeos de atletismo e internacional por Inglaterra, forman una dupla letal en la segunda ronda de la FA Cup marcando dos goles ante el Eagley y dos más contra Remmants.

Fergus Suter
Fergus Suter, pionero en el fútbol profesional

Fergus Suter. Buscando un trabajo mejor.

Pocas semanas después de la llegada de James Love a Darwen, Fergus Suter hace las maletas y se presenta también en Lancashire con la intención de buscar un nuevo trabajo tras conocer el éxito con el que fue recibido Love en Darwen. Una mala gestión de los fondos monetarios del ‘City of Glasgow Bank‘ que perdió los ahorros de unas 1.200 personas, entre ellos, Fergus Suter, y con 21 años se vio en la calle y sin dinero.

Como era albañil, combina su profesión con la participación en el equipo de James Walsh. En un partido ante el Turton en marzo de 1878, se recaudaron 18 libras esterlinas con las entradas vendidas y los historiadores sitúan ese acto como el inicio de la intención del propietario del club y financiero de fichar a los jugadores escoceses.

“Suter disfrazó de albañil su ocupación, pero solo trabajó en ese oficio durante una o dos semanas. Después de eso, solo jugó al fútbol, ​​y aunque esto fue años antes de que se legalizara el profesionalismo, nunca le faltó dinero ”. Lancashire Evening Post

Su llegada supuso un incremento del buen juego de triangulación poco visto por Lancashire. Los chicos escoceses enseguida se metieron la afición y los compañeros en el bolsillo con sus toques rápidos combinatorios que llevaron a Darwen a cuartos de final de la FA Cup ante Old Etonians.

Darwen team
Fergus Suter aparece en primer término en el suelo con el equipo de Darwen F.C.

La gesta del Darwen F.C.

La eliminatoria frente a los elitistas burgueses de los Old Etonians puso en el mapa deportivo al Darwen. Tuvieron que disputar tres partidos seguidos en Londres para dirimir quien pasaba. En el primer partido, el resultado favorable de 5-1 en la media parte por parte de los Old Etonians hacia presagiar un resultado aún más abultado pero, en la segunda parte, Fergus Suter anotó dos goles y Darwen acabó empatando el partido a 5. Temiendo la derrota, los Old Etonians se negaron a realizar un tiempo extra. Se citaron para un segundo partido que terminó 2-2.

FA Cup
FA Cup

El tercer encuentro lo ganaron los Old Etonians levantando la FA Cup quince días después ante Clapham Rovers por un pírrico 1-0 en el Kennington Oval, estadio de cricket donde se disputaron todas las finales entre 1874 y 1892 y que alojó el primer partido internacional de Inglaterra frente a Escocia de fútbol en 1870.

La gesta del Darwen F.C. animó a numerosos obreros a confeccionar equipos y organizar partidos entre poblaciones en toda Inglaterra. El boom futbolístico arrasó e hizo replantear las reglas aunque la más importante, el concepto amateur, no se tocó. Viendo el potencial del Darwen, los Old Etonians que tenían un sillón en la FA Cup, indagaron la procedencia de los jugadores y presionaron para conocer de donde habían salido los ‘Scots professors’ que tanto renombre estaban dando en la prensa.

Un fichaje de 10 £

En una entrevista al Lancashire Daily Post publicada el 13 de diciembre de 1902, Fergus Suter no reconoce si eran pagados exactamente por jugar en el Darwen pero sí que recibían algunas libras del tesorero del club.

“Bueno, no teníamos un salario fijo, pero entendimos que podíamos recibir dinero del tesorero cuando surgia la ocasión. Posiblemente pasábamos tres semanas sin recibir nada, y luego pedíamos y recibíamos unas 10 £. Nunca tuvimos ningún problema”

Teniendo en cuenta que el salario que recibía un albañil en la época solo alcanzaba las 2 £ , la diferencia era considerable.

Muerte en Egipto

La vida llevó a nuestros protagonistas a separar sus caminos. James Love abandonó el equipo justo un año después de su llegada, en octubre de 1879, para emprender una nueva aventura en su vida. Esta vez, volvería a huir. Pero alistándose en los Royal Marines de su Majestad el 24 de febrero de 1880 a los 22 años y no a los 19 años y 10 meses como indica la documentación. El orden de arresto por no presentarse ante el juez por la bancarrota de su empresa de obras de limpieza en Glasgow podría ser el detonante de su incorporación a filas. Para doce años. Así lo atestigua el documento de reclutamiento.

James Love Attestation
James Love Attestation
James Love Attestation part 2
James Love Attestation part 2

En 1881 ya ostenta el cargo de caporal y en verano de 1882 los Royal Marines son llamados a embarcarse con destino a Egipto. El infortunio quiso que James cayera enfermo en Alexandria de fiebres y no lo pudiera superar muriendo en Ismailia el 27 de septiembre de 1882. Su nombre aparece en una pila conmemorativa en el cementerio de Tel-el-Kebir junto a los caídos en el combate del 13 de septiembre de 1882 y su familia recibió la medalla al merito militar a título póstumo por la campaña en el país africano.

El traspaso a Blackburn Rovers por un pub

Tras el debut de Fergus Suter el 30 de noviembre de 1878, su electrificante juego le permitió ser seleccionado para representar a su nuevo condado, el Lancashire en varias ocasiones mientras James Love lo veía desde la banda.

Suter encontró su auténtica vocación el el fútbol. En su segunda temporada, la de 1879-80 en Darwen, ya fue designado capitán liderando al equipo a la consecución de la primera Lancashire Cup junto a su hermano Edward.

Pero durante el verano de 1880 y sin previo aviso, se bajó del barco y fichó por los rivales locales: el Blackburn Rovers. Jugadores y dirigentes del Darwen F.C. protestaron enérgicamente por las posibles argucias económicas ofrecidas a su jugador estrella. Existe la posibilidad de que le fuese ofrecido dinero pero la opción que coge más fuerza es la de una posible concesión para manejar la gestión de un pub.

Blackburn Rovers 1883-84
El equipo al completo del Blackburn Rovers con la FA Cup, la Lancashire Cup y la Lancashire Charity Cup ganadas en la temporada 1883-84.
De pie y de izquierda a derecha: Joseph Lofthouse, Hugh McIntyre, Joe Beverley, Herbie Arthur, Fergie Suter, James Forrest, Richard Birtwistle. Sentados: Jimmy Douglas, Joe Sowerbutts, Jimmy Brown, George Avery y John Hargreaves.

De todas formas, Suter participó de la mejor época del Blackburn Rovers (no confundir con Blackburn Olympic, otro equipo importante de la ciudad) durante diez años. En 1882 llegaron a la final de la FA Cup, ganándola en tres ocasiones seguidas: en 1884, 1885 y 1886. Suter dejó la práctica del ‘beautiful game‘ en 1888 para dedicarse a ser propietario de un pub hasta su muerte en 1916. Finalmente, la FA aceptó profesionalizar el fútbol en 1885.

Blackburn Old Etonians
Partido de la FA Cup entre Blackburn y Old Etonians

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