Walter Tull, teniente del ejército inglés

Rompió el estereotipo de jugador negro con contrato profesional y lo volvió a hacer al llegar a teniente del ejército inglés

Al estallar la Primer Guerra Mundial en agosto de 1914 también se manifestó un sentimiento patriótico desmedido. Los amigos se alistaban en grupo con una visión romántica de quien lucha por su país y vuelve victorioso al cabo de pocas semanas. Los deportistas de la época no fueron ajenos a esa oleada de fanatismo y Walter Tull fue uno de los primeros jugadores que se alistó en diciembre del mismo año en el Footballers’ Battalions of the Middlesex Regiment. Se fueron 600 pero solo volvieron unos 100.

¿Por qué es un ‘Outsider’?

Water Tull jugaba entonces en el Nothampton Town de Herbert Chapman, reputado jugador y entrenador e inventor de la formación WM (3-2-2-3), que se lo llevó a su equipo en 1911 convirtiéndole en el ‘9’, jugando 111 partidos y marcando nueve goles. Hasta que decidió que podía tener más puntería con una arma que con su pierna derecha.

Formación del Nothampton Town FC-1913-14 donde Tull aparece de pie a la derecha

Empezó jugando en el Clapton FC, un club amateur, en 1908 y en pocos meses ya había sido distinguido en la FA Amateur CupLondon County Amateur Cup y la London Senior Cup. En marzo de 1909, el periódico Football Star lo denominó “the catch of the season”. A la edad de 21 años, Tull firmó por el Tottenham Hotspur en 1909, y después de un tour de pretemporada en Argentina y Uruguay, debutó con los Spurs frente al Sunderland en septiembre de 1909. Fue el primer negro que jugó de forma profesional por el Tottenham y el tercero en la liga inglesa en firmar un contrato profesional después del portero del Sheffield United Arthur Wharton y del jugador del Aston Villa Billy Clarke. Sólo jugó veinte partidos marcando cuatro goles antes de pasar a los reservas.

Su posición era la de ‘Inside forward’, una especie de acompañante del delantero centro. Hay que tener en cuenta que a principios del siglo XX, el dibujo táctico de la posición de los jugadores era 2-3-5, es decir, un portero, dos defensas, tres mediocampistas y cinco delanteros. Aunque la posición también podía variar a un 3-2-2-3, siendo el ‘Inside forward’, un mediocampista con llegada por detrás de un delantero centro y dos extremos.

Formación del Tottenham de la temporada 1911-12 donde Tull aparece segundo en la segunda fila sentado por la derecha

Su perfil

Walter Daniel John Tull, nació en 1888 en Folkestone, condado de Kent, al sureste de Inglaterra y puerta de entrada a las Islas Británicas del tren que cruza el canal de la Mancha. Al otro lado, a 34 quilómetros, en territorio francés, la población de Pas-de-Calais es la entrada al continente, justo donde Walter Tull encontró la muerte durante un combate un 25 de marzo de 1918 a los 29 años.  El ejército alemán obtuvo ciertas victorias en una ofensiva en 1918, en el frente oeste, el río Somme, Flandes y Chemin des Dames sobre el 5º ejército británico que perdía soldados estrepitosamente. Ocho meses después, los alemanes firmaban el armisticio incapaces de hacer frente a la ofensiva aliada de ingleses, franceses y americanos.

El padre de Walter Tull era un carpintero de las Islas OccidentalesBarbados, hijo de una esclava de una plantación, que emigró a Inglaterra en 1880 y se casó con Alice Elizabeth Palmer. La abuela de Walter había sido deportada desde África para trabajar en la plantación Clifton Hall Estate Plantation de azúcar. La madre de Walter murió de cáncer cuando él tenía 7 años y tres meses después, su padre también fallecía de un ataque al corazón. Él y su hermano fueron trasladados al orfanato National Children’s Home en Bethnal Green. Su hermano Edward fue adoptado por una familia en Glasgow convirtiéndose en el primer dentista negro de Inglaterra. Pero esta ya será otra historia.

Walter Tull, con otros oficiales del ejército inglés

Su carrera en el ejército

Tull también destacó en el ejército. Después de dos años de servir en dos batallones de futbolistas, en 1916 fue ascendido a sargento por su actuación en la cruel batalla del Somme. Luchó en Italia entre 1917 y 1918 y fue citado por su “valentía y temple” por sus superiores comandando una compañía de 26 hombres en una incursión en el río Piave en territorio enemigo y volver los 26. Fue recomendado para recibir la Military Cross aunque nunca se la pudieron dar. Fue el primer negro que pudo ser condecorado en el ejército de su Majestad. Ascendido al rango de subteniente aunque el Manual of Military Law excluía especifícamente a ‘negroes/mulattos’ de tener cualquier rango de oficial. 

Tull y el 23º batallón fue destinado el 8 de marzo de 1918 al norte de Francia, cerca de Pas-de-Calais. El 25 del mismo mes caía en el pueblo de Favreuil durante la primera batalla de Bapaume. Su cuerpo, como el de muchos jóvenes, nunca pudo ser recuperado, a pesar de los esfuerzos del portero del Leicester Fosse (ahora Leicester City) que tuvo que retirarse bajo el fuego enemigo.

El ‘Manual of Military Law’ excluía a las personas de color de obtener cualquier rango militar si no eran “natural born or naturalised British subjects of pure European descent”

El primero de los regimientos que se creó fue el Edinburgh City Pals que recogía futbolistas del Hearts, el Hibernian, el Falkirk y el Raith Rovers. Se le denominó el 16th Royal Scots y se alistaron en sólo seis días 1.350 jóvenes. De los 5000 jugadores profesionales que jugaban en Inglaterra en 1914, 2.000 se alistaron para luchar en trincheras y campos embarrados. Todos los clubes perdieron jugadores en la Gran Guerra, muchos amateurs, y algunos equipos entre tres y nueve jugadores.

Los años posteriores a la Primera Guerra Mundial, deportivamente hablando, fueron escasos de buenos jugadores y la competiciones nacionales en Europa acusaron la falta de profesionales languideciendo en muchas ocasiones al recurrir a jugadores amateurs puesto que los transfers de jugadores suramericanos no se normalizaron hasta después de la Segunda Guerra Mundial.

Walter Tull, vestido con el uniforme del Tottenham

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